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Les acteurs de M*A*S*H n’ont appris le sort du colonel Blake que juste avant le tournage de la scène

Largement considérée comme l’une des meilleures émissions de télévision de tous les temps, M*A*S*H n’a jamais eu peur de repousser les limites.

Bien qu’il s’agisse d’une série comique à la base, la nature du cadre de la série a souvent joué un rôle dans l’intrigue, avec des situations de vie ou de mort, des prodiges pour sauver des vies et des adieux très difficiles.

Comme dans toute série qui connaît le succès, il arrive que les acteurs souhaitent faire une pause, afin de saisir d’autres opportunités pour leur carrière. Ce fut le cas de McLean Stevenson, qui a joué le bien-aimé lieutenant-colonel Henry Blake pendant les trois premières saisons.

Ne voulant pas revenir pour une quatrième saison de M*A*S*H, un complot a été créé pour l’éliminer de la série, ce qui a surpris la plupart des acteurs.

Dans une interview réalisée par Archive of American Television en 1998, le producteur et co-créateur Larry Gelbart a reconnu qu’il y avait une opportunité, avec le personnage de Blake, de faire quelque chose qui fasse tourner les têtes. Gelbart et le co-créateur Gene Reynolds ont tous deux convenu que quelque chose de radical se produirait lorsque Stevenson et son personnage quitteraient la série.

« Gene et moi avons pensé que nous devions utiliser le départ du personnage de manière significative », a déclaré Gelbart.

Jusqu’à la fin de l’épisode, l’intrigue était heureuse et voyait Blake être libéré, ce qui lui permettait de retourner auprès de sa famille aux États-Unis. Les producteurs ont voulu donner un aspect plus réaliste à ce départ, sachant que tous ceux qui sont partis à la guerre ne sont pas rentrés chez eux.

« M*A*S*H ne consistait pas à ce que tout le monde s’amuse, M*A*S*H ne consistait pas en des fins heureuses, et nous avons décidé que son personnage pouvait, pas devait, mais pouvait mourir », a déclaré Gelbart.

Sachant à quel point ce changement serait important pour la série, le dernier épisode de la troisième saison a été intitulé « Abyssinia, Henry », un jargon des années 1920 qui signifie « On se reverra », explique Gelbart, qui reconnaît que la signification ringarde du titre correspond bien au personnage de Henry Blake.

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« Nous avons confié le scénario à une équipe d’écriture qui avait beaucoup travaillé pour M*A*S*H », se souvient Gelbart. « Nous voulions qu’il s’agisse essentiellement d’un épisode d’adieu dans lequel les gens partagent leurs sentiments, pas de grande tension ni de grande intrigue et nous avons dit que nous voulions qu’il meure à la fin… et nous leur avons fait jurer le secret. »

La fin qui voit la mort du colonel Blake devait être si bouleversante pour les acteurs que les producteurs ne leur ont pas fait part de leurs plans. Alan Alda était le seul membre de l’équipe à savoir que Blake allait être éliminé de la série par la mort, dans un accident d’avion hors-champ, après avoir été réformé.

Ils l’ont gardé secret en omettant totalement cette partie du script.

« Quand [les scénaristes] ont apporté le [scénario] de l’épisode, nous avons détaché cette page et ne l’avons pas distribuée. Nous avons répété l’épisode, nous avons tourné l’épisode… La raison pour laquelle nous avons gardé le secret était d’empêcher les acteurs d’être influencés par cette information. S’ils avaient commencé à filmer la série en sachant qu’Henry était un homme mort à la fin de l’épisode, leurs performances auraient été très différentes. »

L’équipe a donc tourné toutes les scènes précédant celle du script retenu. Les acteurs étaient prêts à conclure la saison 3 de M*A*S*H lorsque Gelbart les a informés qu’ils n’avaient pas encore terminé.

« Gene et moi avons emmené les acteurs d’un côté, les avons fait asseoir et leur avons dit ‘écoutez, nous allons faire quelque chose que vous ne connaissez pas’. J’avais cette enveloppe en papier kraft avec la dernière page dedans qu’ils n’avaient jamais vue… Ce n’est pas souvent dans votre vie que vous voyez des gens stupéfaits… Ils ne pouvaient vraiment pas croire ce qu’il y avait sur la page. »

Les acteurs sont retournés en studio pour tourner la scène finale de la saison 3, où Radar arrive dans la salle d’opération avec un télégramme disant : « L’avion du lieutenant-colonel Henry Blake a été abattu au-dessus de la mer du Japon. Il s’est écrasé. Il n’y a aucun survivant. »

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Dans l’un des épisodes les plus déchirants de la série, les acteurs, y compris Stevenson lui-même, ne connaissaient pas le sort d’Henry Blake. Cette décision a suscité des milliers de lettres de fans, qui ont exprimé leur mécontentement quant à la façon dont Blake a été éliminé.

Bien que cela ait fait la une des journaux, mis les fans en colère et attristé Stevenson, au point qu’il ne s’est pas rendu à la « wrap party » de l’équipe, Gelbart a maintenu sa décision de faire partir Henry Blake de la manière dont il l’a fait.

« Je pense que c’était une chose très adulte à faire et très sensée à faire. »

 

Julie

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